Linux 5.18 arriva come una “piccola rivoluzione”

Nella notte tra domenica e lunedì, Linus Torvalds ha rilasciato l’ultima versione del kernel Linux 5.18. Il nuovo kernel era stato precedentemente trattato come una versione di manutenzione completa ma “unica”. A un esame più attento, oltre agli aggiornamenti dei driver e alle correzioni di bug, sono state aggiunte alcune nuove interessanti funzionalità, alcune delle quali indicano la strada e alcune delle quali sono addirittura oggetto di discussioni piuttosto controverse.

Linux 5.18 offre la parte di codice necessaria per poter utilizzare il “Software Defined Silicon” (SDSi) di Intel. SDSi è un meccanismo per sbloccare le funzionalità hardware nei futuri processori del chipmaker Santa Clara. Il nuovo kernel Linux offre operazioni semplici per questo, da un lato per installare i certificati di autenticazione nella CPU e dall’altro per abilitare le proprietà (capacità) nell’hardware. I certificati fungono da chiave per consentire lo sblocco delle rispettive proprietà hardware. La rispettiva funzionalità può essere attivata e utilizzata solo dopo aver installato il certificato appropriato.

Se vengono effettuati troppi tentativi per installare un certificato errato, l’hardware blocca tutti gli ulteriori tentativi. A tale scopo l’hardware esegue un contatore che non consente più ulteriori tentativi al superamento di un valore. Un nuovo tentativo di attivazione può essere tentato solo dopo un avvio a freddo.

Intel sta cercando di dare nuova vita a un vecchio modello di business. Nell’ambiente mainframe, era ed è consuetudine fornire sistemi completamente attrezzati dal punto di vista hardware. Tuttavia, l’ambito utilizzabile dei servizi è definito solo dalle licenze acquistate. Il produttore del mainframe può attivare, disattivare o persino riutilizzare l’hardware tramite aggiornamenti del microcodice. La situazione è simile con SDSi. Se vengono installati i certificati appropriati, ovvero le chiavi di licenza, è possibile attivare e utilizzare determinati componenti hardware.

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Al momento non è ancora chiaro quali proprietà hardware influiranno. Inoltre, non è chiaro se le licenze verranno concesse in modo permanente o se arriverà un modello di abbonamento. Quest’ultimo potrebbe flirtare con modelli che stanno già emergendo nel settore automobilistico. Ad esempio, una Tesla completamente equipaggiata in termini di hardware può essere utilizzata al massimo solo se le funzionalità pertinenti sono attivate. Il periodo di attivazione può essere collegato a un abbonamento.

Questo modello ha fatto ribollire gli animi della comunità Linux. L’open source dovrebbe dare all’utente piena trasparenza e controllo sul sistema. Questo è fondamentalmente ancora il caso del modello di licenza à la SDSi. Tuttavia, l’intervallo utilizzabile è estensibile.

Chiunque utilizzi Linux con la sostenibilità come idea di base su hardware più vecchio deve affrontare nuove domande e sfide. Per quanto tempo è possibile acquistare funzionalità su processori meno recenti? Per quanto tempo possono essere prorogati gli abbonamenti? Questo scuote la visione del mondo open source e innesca dibattiti filosofici.

Il nuovo driver per SDSi è stato ampiamente discusso in anticipo, sia nella comunità che in articoli sui media specializzati. Ad esempio a LWN, il punto di vista del software libero esamina l’argomento. Il Registro, invece, chiede abbastanza pratico, cosa sbloccherà SDSi o cosa ci sarà dietro un “paywall”. Tuttavia, il portale di notizie IT britannico non ha trovato una risposta concreta.

Da un punto di vista tecnico, c’è poco da dire contro l’inclusione del driver SDSi nel kernel. Il modo in cui funziona il driver è molto semplice, poiché anche l’interfaccia con l’hardware è molto semplice. La discussione filosofica pesa di più. SDSi alimenta la domanda di hardware open source nella comunità. Il software libero dovrebbe essere su hardware libero.

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Questo è il motivo per cui alcune persone chiedono se un driver SDSi abbia un posto nel kernel Linux. Ma l’argomento è puramente teorico e filosofico. In termini pratici, anche abbandonare il driver SDSi non risolverebbe il problema. Il driver è così semplice che qualsiasi distributore o fornitore di hardware potrebbe includerlo nel proprio kernel.

Al momento non è chiaro dove stia andando il viaggio con l'”acquisto” di funzionalità hardware. Dopotutto, Intel ha finora mantenuto un basso profilo per quanto riguarda le proprietà commutabili. Inoltre, non è chiaro se altri produttori come AMD seguiranno l’esempio. Anche il problema della licenza hardware non è nuovo per Linux. Sul mainframe IBM System z, anche Linux per s390x deve affrontare il problema. Tuttavia, Intel mira a…

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