Magnavox Odyssey: la prima console di gioco compie 50 anni

Il padre della prima console di gioco fu Ralph Baer: mostrò al pubblico il suo Magnavox Odyssey nel maggio 1972. Sebbene la console sia poco conosciuta oggi, uno dei suoi giochi gode di uno status di culto indiscusso: il gioco di tennis di The Odyssey si è evoluto in Pong e ha causato una lite tra due dei più famosi pionieri dei videogiochi di sempre.

Ralph Baer è nato nel 1922 a Rodalben vicino a Pirmasens nel Palatinato, fuggì negli Stati Uniti con la sua famiglia ebrea nel 1938. Si diploma come tecnico televisivo e lavora per diversi anni per Loral, produttore di sistemi radar e sonar per la US Navy. Tra le altre cose, ha sviluppato una televisione. Poiché i suoi dispositivi di prova evocano linee e schemi a scacchiera sullo schermo, ha avuto l’idea di installare un gioco sul televisore. Non viene ascoltato, ma la visione rimane. Dopo una sosta a Transitron, nel 1955 passò al produttore di armamenti Sanders, dove rimase per più di 30 anni.

Durante questo periodo, nell’estate del 1966, Baer riflette di nuovo sulla questione di cosa si potrebbe fare con i televisori diversi dal guardare la televisione. Ma ora vuole mettersi al lavoro: in qualità di capo di una divisione con 500 dipendenti e un budget di 10 milioni di dollari, ora può permettersi di spendere un po’ di tempo e denaro per un espediente.

Espone le sue considerazioni per un “TV Gaming Display” in un concetto di quattro pagine. È il 1 settembre 1966 a Nashua, nel New Hampshire, sulla costa orientale degli Stati Uniti, la nascita dei videogiochi. Nel documento, Baer elenca già una serie di possibili generi che ancora oggi caratterizzano il mezzo: giochi d’azione e di corse, giochi sportivi e sparatutto, giochi di carte e da tavolo, giochi educativi. Baer l’ha progettato per due giocatori fin dall’inizio, anche per il fatto che un semplice dispositivo senza un microprocessore (che non è stato ancora inventato) non sarebbe in grado di sostituire un giocatore pensante.

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L’autore René Meyer gioca con Ralph Baer a Berlino nel 2006.

(Foto: René Meyer)

Baer prende un tecnico e inizia con lui l’implementazione. Il primo tentativo: un dispositivo che disegna sullo schermo una linea che puoi spostare e di cui puoi cambiare la lunghezza. Il secondo esperimento: colorare la linea – la televisione a colori si afferma lentamente negli anni ’60. Non ci vuole molto. Due tubi e due circuiti per la linea; altri due tubi per la vernice. Tubi a vuoto perché Baer non ha ancora familiarità con i nuovi transistor.

Nel dicembre 1966 presenta il prototipo al direttore della ricerca e sviluppo di Sanders. L’idea gli piace e inizialmente approva 2.500 dollari americani (per gli standard odierni che sarebbero circa dieci volte l’importo) per continuare il progetto. Il prossimo passo: due punti controllati da due giocatori che possono inseguirsi. Quando fu aggiunto un terzo punto, nell’autunno del 1967 fu creato il gioco del tennis con due racchette e una pallina che oggi conosciamo come “pong”. Un anno dopo, il dispositivo può già gestire quattro giochi; e gli sviluppatori stanno provando diapositive colorate posizionate sullo schermo come sfondo.

Sanders vede un aumento di conoscenze che può essere utile per i prodotti militari, soprattutto perché una pistola leggera è disponibile come accessorio abbastanza presto, che potrebbe essere ampliata in una simulazione per le esercitazioni al bersaglio. Ma la compagnia di armamenti non vuole produrre e vendere un giocattolo da sola. All’inizio del 1969, l’azienda offrì i prototipi, ora noti come “Brown Box”, a potenziali licenziatari: fornitori di TV via cavo e produttori di televisori. È noioso. Un accordo con il gruppo di elettronica RCA sembra promettente, ma dopo lunghe trattative fallisce a causa del prezzo. Ci sono voluti due anni per concludere un accordo di licenza: uno dei negoziatori della RCA è passato al produttore di televisori Magnavox e ha portato con sé l’idea. Lì finalmente si raggiunge un accordo.


Il Magnavox Odyssey è uscito con molti accessori.
(Bild: screenshot)

Magnavox apporta alcune modifiche e chiama il dispositivo Odyssey. Potrebbe essere un riferimento al lungometraggio “2001 – Odissea nello spazio”, dicono alcuni, ma ci sono prove…

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