La mutazione nel gene di guardia promuove l’arteriosclerosi – i cambiamenti genetici legati all’età nelle cellule del sangue aumentano il rischio di malattie vascolari

Lo stile di vita o la dieta non sono sempre da biasimare quando qualcuno sviluppa l’arteriosclerosi. Una mutazione nel genoma delle cellule del sangue può anche aumentare significativamente il rischio di tale calcificazione vascolare, come hanno scoperto i ricercatori. Se uno dei geni guardiani nel genoma viene alterato da queste mutazioni, ciò porta a una proliferazione anormale di cellule immunitarie nelle pareti dei vasi sanguigni e questo a sua volta favorisce la deposizione di placche.

L’arteriosclerosi, tecnicamente l’aterosclerosi, è una malattia molto diffusa – e una delle cause più comuni di malattie cardiovascolari. Si verifica quando il colesterolo e altri grassi del sangue si accumulano nelle pareti dei vasi sanguigni, causando infiammazione cronica e danni alle pareti. Ciò favorisce l’ispessimento delle pareti dei vasi e la deposizione di placca indurita. I tipici fattori di rischio per l’aterosclerosi includono ipertensione, fumo, età avanzata e livelli elevati di lipidi nel sangue.

Errori di copia nelle cellule staminali del sangue

Ma c’è anche un fattore di rischio che è indipendente da uno stile di vita sano o malsano, come scoperto da Seyedeh Zekavat e dai suoi colleghi della Yale University. Per il loro studio, hanno studiato se le mutazioni delle cellule staminali del sangue acquisite nel corso della vita svolgono un ruolo nella calcificazione vascolare. Date le centinaia di migliaia di cellule del sangue che producono queste cellule staminali nel nostro corpo ogni giorno, tali errori di copiatura del DNA sono inevitabili

“Tali mutazioni sono relativamente comuni anche nelle persone anziane sane; almeno il dieci percento di tutte le persone di età superiore ai 70 anni ne è affetto”, spiegano Zekavat e il suo team. Tuttavia, in precedenza non era chiaro se alcuni di questi cambiamenti casuali del DNA potessero anche aumentare il rischio di arteriosclerosi. Per questo motivo, il team di ricerca ha prima utilizzato i dati del genoma di 50.115 persone sottoposte a test per esaminare se determinate mutazioni delle cellule staminali del sangue si verificano più frequentemente nei pazienti affetti da arteriosclerosi.

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La proteina p53 (blu) è un soppressore tumorale e contrasta la degenerazione delle cellule. © selvanegra/Getty Images

La mutazione nel gene guardiano aumenta il rischio

E infatti: c’era una connessione sorprendente tra le mutazioni nel cosiddetto gene guardiano p53 e un aumento del rischio di aterosclerosi. La proteina p53 prodotta da questo gene svolge un ruolo cruciale nella soppressione dei tumori e nell’eliminazione delle cellule potenzialmente maligne. È quindi considerato un importante meccanismo protettivo contro il cancro. Precedenti studi hanno dimostrato che le mutazioni di questo gene nelle cellule del sangue aumentano significativamente il rischio di cancro del sangue.

I nuovi risultati rivelano che questo gene guardiano è apparentemente importante anche per la protezione contro l’aterosclerosi: “Abbiamo scoperto che i portatori di mutazioni acquisite nel gene p53 hanno un aumentato rischio di aterosclerosi e malattia coronarica”, riferisce il coautore José Fuster National Research Center per le malattie vascolari a Madrid. “Questo effetto era indipendente da fattori di rischio stabiliti come l’ipertensione o livelli elevati di colesterolo”.

Più cellule immunitarie nelle pareti dei vasi

Per scoprire perché e come le mutazioni p53 promuovono la vasocostrizione, i ricercatori hanno condotto ulteriori studi sui topi. In questi, hanno spento il gene p53 e poi hanno analizzato come questo influisce sulla formazione del sangue e sui vasi sanguigni a livello cellulare. Si è scoperto che nei topi con un gene p53 disattivato, le placche si formavano più rapidamente nelle arterie e anche l’ispessimento delle pareti dei vasi era più pronunciato. Allo stesso tempo, la densità delle cellule immunitarie nelle pareti e nelle placche dei vasi è aumentata, un’indicazione di un aumento dei processi infiammatori.

Il team ha osservato qualcosa di simile quando ha trapiantato le cellule del midollo osseo con questa mutazione nei topi: maggiore è la percentuale di cellule staminali del sangue con un gene p53 interrotto, più velocemente e più gravemente gli animali hanno sviluppato l’aterosclerosi. “Ciò conferma che la mutazione p53 nelle cellule staminali del sangue è direttamente coinvolta nella malattia”, affermano Zekavat e i suoi colleghi.

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Fattore di rischio aggiuntivo negli anziani

Secondo i ricercatori, questo spiega perché il rischio di aterosclerosi aumenta anche nelle persone anziane che vivono effettivamente una vita sana e non hanno fattori di rischio comuni: le mutazioni nelle loro cellule staminali del sangue che si sono accumulate nel corso della loro vita interrompono il funzione di guardia del gene p53 e promuovere la malattia vascolare. “La nostra combinazione di osservazioni sugli esseri umani con studi sperimentali sui topi fornisce prove concrete che questa mutazione aumenta il rischio di…

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